Populatiebiologen Maurice Sabelis, Martijn Egas, Arne Janssen en Merijn Kant krijgen een NWO TOP-subsidie van maximaal 750.000 euro. NWO heeft de subsidie toegekend voor het project An invasive herbivore that manipulates host plant defence: plant physiology meets ecology dat onder leiding van Sabelis loopt op het Instituut voor Biodiversiteit en ecosysteemdynamica (Ibed).

TOP-subsidies zijn bedoeld voor gevestigde (bio-) chemische of chemisch-technologische onderzoeksgroepen met een bewezen reputatie. De subsidies bieden deze groepen de gelegenheid om excellente, uitdagende en innovatieve onderzoekslijnen te versterken en/of uit te breiden.

Planten kunnen planteneters afweren: in reactie op vraat kunnen ze zich minder eetbaar maken door bijvoorbeeld gif te produceren. Maar ze kunnen ook natuurlijke vijanden van planteneters aantrekken door middel van geursignalen. Planteneters proberen echter aan deze dubbele houdgreep te ontkomen. De onderzoeksgroep van Sabelis toonde aan dat een Zuid-Amerikaanse spintmijt recent Europa is binnengedrongen en tot een plaag in de tomatenteelt is uitgegroeid. Deze spintmijt kan de afweermechanismen van de tomaat zodanig manipuleren dat de plant niet slechter, maar juist beter voedsel oplevert.

Nieuwe bestrijdingsmethoden
Met behulp van de nu verkregen subsidie gaat de groep van Sabelis onderzoeken hoe de spintmijt onderdrukking van plantenafweer voor elkaar krijgt. Ook gaan de onderzoekers kijken hoe afweeronderdrukking kan ontstaan door natuurlijke selectie, en hoe dit de concurrentie met andere planteneters en de interactie met natuurlijke vijanden beïnvloedt. De onderzoekers hopen op die manier nieuwe plaagbestrijdingsmethoden te vinden. Naast de UvA kregen ook onderzoeksgroepen uit Groningen,  Rotterdam en van de VU een subsidie. Daarnaast een onderzoeksgroep van het NIOZ.