Foto: Columbia University & Johns Hopkins University
actueel

Eredoctoraten voor informaticus en epigeneticus

Dirk Wolthekker,
26 november 2015 - 11:13

De UvA reikt op 8 januari 2016 ter gelegenheid van haar 384e dies natalis eredoctoraten uit aan informaticus Shih-Fu Chang van Columbia University in New York en aan epigeneticus Andrew Feinberg van Johns Hopkins University School of Medicine in Baltimore. Zij hebben ieder op hun eigen vakgebied baanbrekend onderzoek verricht. De uitreiking van eredoctoraten hoort traditiegetrouw bij de viering van de verjaardag van de universiteit.

Shih-Fu Chang (1963) is een van de grondleggers van data science en heeft een cruciale rol gespeeld bij de ontsluiting van digitale bronnen die wetenschappelijke én maatschappelijke innovatie mogelijk maken. Hij ontwikkelt intelligente systemen die informatie bruikbaar maken uit de stortvloed aan visuele data die onder meer op het web wordt gegenereerd en plaveide in 1997 met zijn VisualSEEK-algoritme de weg voor beeldzoekmachines. Sindsdien zijn er grote stappen gezet in beeldherkenning en beeldcategorisatie. Digitaal beeld, taal en geluid heeft op verschillende vakgebieden - waaronder de sociologie, politicologie, geesteswetenschappen en engineering -  nieuwe deuren geopend voor nieuwe manieren van onderzoek.

 

Volgens erepromotor Arnold Smeulders, hoogleraar digitale beeldbewerking, bestrijkt Chang met zijn werk het gehele spectrum van fundamenteel onderzoek in data science tot en met de valorisatie van de onderzoeksresultaten. Volgens Smeulders is hij bovendien ‘een uitermate gedreven’ docent. ‘Hij won vele prijzen, waaronder de Great Teacher Award van de Society of Columbia Graduates.’ Naast senior executive dean van de School of Engineering and Applied Science van Columbia University bekleedt Chang diverse andere leerstoelen aan andere universiteiten.

 

De invloed van DNA op tumoren

Het tweede eredoctoraat gaat naar Andrew Feinberg (1952), expert in de epigenetica van ziektebeelden, in het bijzonder kanker. De epigenetica is een gespecialiseerd vakgebied binnen de erfelijkheidsleer . Volgens zijn erepromotor, hoogleraar klinische genetica Hanne Meijers-Heijboer is hij ‘een van de meest invloedrijke wetenschappers’ als het gaat om inzicht in het ontstaan van ziekten bij mensen. Hij toonde in 1983, in samenwerking met Bert Vogelstein van Johns Hopkins, als eerste aan dat veranderende methyleringMethylering is een proces waardoor de structuur van het DNA verandert en de expressie van bepaalde genen geremd wordt. van DNA een belangrijke rol speelt in het ontstaan van alle tumoren, zowel goedaardige als kwaadaardige.

 

Feinberg is bovendien ontdekker van de rol ontdekte van geïmprinte genen - zoals het gen IGF2 - bij het ontstaan van kanker. Dit leidde niet alleen tot meer inzicht in de oorzaken van het ziektebeeld, maar ook tot betere diagnose en preventie van kanker wereldwijd. Feinberg richtte als eerste een genoomcentrum op voor humane epigenetica en publiceerde de eerste kaart van het normale en het kankermethyloom.

 

Ook in de afgelopen jaren wist Feinberg de humane genetica te transformeren door zijn vroege bijdragen aan de epigenomics. Dit onderzoeksveld is momenteel cruciaal voor onze kennis van het ontstaan van kanker, auto-immuunziekten, veroudering, psychiatrie, en de gevolgen van (onder)voeding en stress. Feinberg is Gilman Scholar and King Fahd Professor of Medicine, Oncology, and Molecular Biology and Genetics aan de Johns Hopkins University School of Medicine en heeft daarnaast nog een groot aantal andere wetenschappelijke functies.