Foto: Geralt (cc, via Pixabay)
actueel

UvA-lab met Ahold Delhaize is maar het begin: ‘We willen 100 miljoen euro aantrekken’

Sterre van der Hee,
30 april 2018 - 10:58

De UvA heeft donderdag het Innovation Center for Artificial Intelligence (ICAI) gelanceerd op het Science Park. In het eerste lab doen zeven promovendi onderzoek in samenwerking met Albert Heijn en Bol.com. Maarten de Rijke, kersvers ICAI-directeur, legt uit dat dit pas het begin is.

Wat gebeurt er precies in het lab? 

‘Het is deel van het innovatiecentrum voor artificiële intelligentie (AI). In vier jaar moeten hier twintig labs komen, elk met een bedrijfspartner. In dit lab werken zeven promovendi met merken van Ahold Delhaize, zoals Albert Heijn en Bol.com. Zo kijken we hoe we klanten bij producten krijgen, hoe spullen efficiënt de winkel bereiken en hoe AI daarbij helpt.’

Foto: Jan Willem Steenmeijer
Maarten de Rijke

Waarom moest dit er komen? 

‘AI is een motor voor innovatie, en er is volop tekort aan Nederlands AI-talent. Veel studenten krijgen al aanbiedingen voor ze klaar zijn, en van onze promovendi komt 70 tot 80 procent uit het buitenland. We werven promovendi voor dit lab nu ook bij partnerbedrijven als werknemers interesse hebben in een promotietraject. En er zijn plekken voor studenten: zij kunnen als vakkenvuller bij de Albert Heijn gaan werken, maar ze kunnen hier ook als student-assistent AI-onderzoek doen voor Ahold.’

 

Waarom werkt de UvA samen met deze bedrijven?

‘We zoeken boeiende AI-vraagstukken, bijvoorbeeld in de media, zorg of landbouw. Via bedrijven kunnen we onze wetenschappelijke methodes live toetsen op grote schaal. Bol.com heeft dagelijks 2 miljoen bezoekers, zo’n testomgeving kunnen we als academici nooit zelf bouwen. Nu kunnen we kijken waar we tegen de grenzen van onze algoritmen aanlopen om die te optimaliseren. Het is wel een extra verantwoordelijkheid: het zijn echte gebruikers, die mogen geen slechte ervaring krijgen door onze experimenten.’

 

Bij critici gaan, door deze constructie, alarmbellen rinkelen. Snapt u dat?

‘De samenwerking tussen universiteiten en bedrijven – die onderzoeken financieren – vindt al decennia plaats. Daarbij zijn dit open innovatieprojecten: wat we bedenken, wordt gepubliceerd. Binnen dit soort labs, met langetermijnstrategie, kunnen we ons meer met fundamenteel onderzoek bezighouden: we richten ons langere tijd op algemene principes rondom AI voor retail, niet één dag Bol, één dag Etos, één dag Gall & Gall.’

 

Welke andere bedrijven staan op de lijst?

‘Dat kan ik niet zeggen, de bedrijven zijn beursgenoteerd en ik kan niet op hun investeringen vooruitlopen. We doen het heel zorgvuldig, één nieuw lab per kwartaal, zodat we de beste promovendi en begeleiders kunnen aantrekken.’

 

Wat is de ambitie voor de komende vier jaar? 

‘Het aantrekken van 100 miljoen aan middelen door samenwerking met bedrijven en overheid. En honderd promovendi aanstellen, zodat talent niet naar het buitenland vertrekt, maar híer mooie dingen doet.’