Wat gebeurt er precies met je gezicht als je oprecht lacht, en hoe beïnvloedt dat hoe oud je lijkt? Informatici van de UvA legden de lach vast van honderden bezoekers van science center Nemo en maakten hiermee de meest uitgebreide lach-database ooit.

Aan het onderzoek van de informatici Theo Gevers en Albert Ali Salah deden 481 proefpersonen mee. Van iedere proefpersoon legden de onderzoekers een geposeerde lach en een oprechte lach vast op video. Ook moesten de proefpersonen boos, blij, verdrietig, verrast en angstig kijken. Gevers en Salah analyseerden bepaalde karakteristieken, zoals de snelheid waarmee de mondhoeken omhoog gaan. Die kennis kan worden toegepast op computers die leeftijden raden, emoties herkennen en menselijk gedrag analyseren.

De onderzoekers vroegen de proefpersonen ook om te kijken naar beelden van andere proefpersonen. Ze moesten de leeftijd van die mensen inschatten en aangeven hoe aantrekkelijk ze deze mensen vonden. Ook werd hen gevraagd om karaktereigenschappen in te schatten: is de persoon een behulpzaam type, of is hij misschien verliefd? Met de verzamelde gegevens konden de onderzoekers software ontwikkelen die de leeftijd van mensen kan schatten. De software houdt daarbij rekening met het feit of iemand blij, verdrietig of boos is, en stelt aan de hand daarvan de schatting bij. De software blijkt iets beter in het schatten van leeftijden dan mensen. Mensen zitten er gemiddeld zeven jaar naast bij het schatten; de computer maar zes jaar. Uit het onderzoek van Gevers en Salah blijkt ook dat je er jonger uitziet als je lacht, maar alleen als je ouder bent dan veertig. Als je jonger dan veertig bent, kun je beter neutraal kijken als je jong wilt overkomen.

Wie een kijkje wil nemen in de datebase (en wil lachen) kan hier kijken.